Biotecnología: el uso de las microalgas

Desde un tiempo a esta parte, las microalgas están siendo objeto de varias investigaciones para poder aprovechar sus beneficios en diferentes ámbitos de la industria. Esto se debe, sobre todo, a los compuestos bioactivos que podemos encontrar en las mismas y a la gran diversidad de productos que pueden producirse de su biomasa1. De hecho, las microalgas pueden dar lugar a diferentes tipos de biocombustibles renovables, por lo que podrían ser una buena alternativa al uso de combustibles fósiles1. Además, también se están usando en industria cosmética, farmacéutica, alimenticia o nutracéutica, pudiendo ser un gran recurso para alimentación animal y humana, así como un buen fertilizante. Y es que, de entre los beneficios de los mencionados compuestos bioactivos de las microalgas (como beta-carotenos, astaxantina, ficocianobilina, etc.), podemos encontrarnos con que pueden poseer actividad antimicrobiana, antiinflamatoria, o antioxidante, entre otras1.

Para la extracción de componentes específicos de la biomasa de microalgas, se pueden usar métodos mecánicos, químicos o enzimáticos, teniendo cada uno de ellos unas ventajas y desventajas concretas. Pero primero, habría que fijarse en la producción de biomasa,  donde se puede hacer uso de sistemas abiertos (estanques), que pueden ser naturales o artificiales1. A su vez, estos últimos pueden ser circulares o de alcantarilla, siendo estos los más baratos y fáciles en su manejo. Por otro lado están los sistemas cerrados (fotobiorreactores), que pueden ser tubulares, verticales (en columnas) o en forma de placas planas. Además, también existen ejemplos híbridos de estos sistemas, que combinan dos etapas de crecimiento en dos sistemas diferentes (abierto y cerrado). Una vez producida la biomasa, debe ser cosechada. Para ello, debe producirse la agregación de la biomasa (que se consigue mediante procesos de floculación y ultrasonidos). Después de esto ocurre la flotación (que provoca separación de compuestos por gravedad), la centrifugación y la filtración. Por último, debe pasar por varios procesos de deshidratación1.

Las microalgas pueden acumular metales pesados, pesticidas y toxinas, pudiendo provocar numerosas enfermedades. Si bien, aunque las algas usadas en alimentación están catalogadas como GRAS (generally recognized as safe), aún hay muchas variedades cuya seguridad debe ser evaluada1.

Parece claro que, cada vez más, las microalgas van a formar parte de nuestro día a día, no solo porque su uso en diversas industrias pudiera resultar rentable, sino también porque se trata de una forma de obtención limpia de energía que, además, tendría menos impacto ambiental del que tienen las industrias de la colza, la soja o la palma3. Para que esto suceda, deberían mejorarse en cuenta una serie de circunstancias. Una de ellas podría ser la eficiencia, por lo que convendría mejorar las estrategias de ingeniería genética, de tal manera que se controlaran las condiciones de estrés ambiental2. Además, teniendo en cuenta el alto potencial de las microalgas y su inminente introducción masiva en el mercado (sobre todo en industria farmacéutica, alimentaria y nutracéutica), no cabe sino investigar sobre la seguridad en el uso de los compuestos que de ellas derivan4.

Bibliografía:

1. Hamed, I. (2016), The Evolution and Versatility of Microalgal Biotechnology: A Review. COMPREHENSIVE REVIEWS IN FOOD SCIENCE AND FOOD SAFETY, 15: 1104–1123. doi:10.1111/1541-4337.12227.

2. Tan CH, Show PL, Chang JS, Ling TC, Lan JC. Novel approaches of producing bioenergies from microalgae: A recent review. Biotechnol Adv. 2015 Nov 1;33(6 Pt 2):1219-27.

3. Medipally SR, Yusoff FM, Banerjee S, Shariff M. Microalgae as sustainable renewable energy feedstock for biofuel production. Biomed Res Int. 2015;2015:519513.

4. Draaisma RB, Wijffels RH, Slegers PM, Brentner LB, Roy A, Barbosa MJ. Food commodities from microalgae. Curr Opin Biotechnol. 2013 Apr;24(2):169-77.

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